La madera transparente ya es una realidad, y es más fuerte que el vidrio


Investigadores de la Universidad de Maryland fueron capaces de remover el color y los químicos de un bloque de madera hasta dejarlo impresionantemente transparente. El resultado es un material que es a la vez más fuerte y aislante que el vidrio, con mejor biodegradabilidad que el plástico. “Nos sorprendió mucho lo transparente que podía quedar,” dijo Liangbing Hu, quien escribió sobre el proyecto en Advanced Materials.

El equipo de Hu no es el único grupo que ha desarrollado una técnica para la madera transparente -investigadores suecos han sido capaces también de limpiar la asquerosa pulpa visible, reemplazándola con un polímero transparente-. Las técnicas de tratamiento parecen ser bastante similares: es un proceso de dos etapas.

Los investigadores primero hirvieron la madera en agua, hidróxido de sodio y otros químicos por aproximadamente dos horas. Esto hace que salga la lignina, la molécula responsable del color de la madera. El equipo luego vertió epoxi en el bloque, lo que hace que la madera sea cuatro o cinco veces más fuerte, aunque la hace mucho menos amigable al medioambiente en el proceso.

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Una de las grandes propiedades de la madera tratada es cómo retiene la estructura y los canales naturales de cuando era un árbol. Estos micro-canales pueden proporcionar luz de manera similar a como movía los nutrientes alrededor como parte de una planta. En materiales tradicionales la luz se esparce”, dijo Hu. “Si tienes este efecto guía con la madera, tendrás más luz dentro de tu casa”.

¿Entonces qué nos impide vivir en casas de madera transparente, además de los motivos de privacidad? Limitaciones en cuanto al tamaño. Bloques de madera de cinco por cinco pulgadas son lo más grande que han podido hacer que funcione, variando en grosores tan delgados como un papel hasta un centímetro -mucho más substancial que lo que los investigadores suecos han mostrado hasta ahora-. Hu y los científicos de la Universidad de Maryland se encuentran trabajando aún para aumentar el efecto a tamaños mayores.

Si el equipo puede lograrlo, no faltarán las posibles aplicaciones, desde ventanas hasta materiales de construcción y muebles, o equipos más pequeños y precisos que normalmente son fabricados con vidrio o plástico.



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